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欧俄联手探索火星,展开首阶段任务

由欧洲太空总署(ESA)与俄罗斯联邦航天局(RSA)合作的火星探测计划 ExoMars(Exobiology on Mars)正式启航。在哈萨克斯坦,当地时间3月14日下午3时31分,搭载了微量气体探测卫星(Trace Gas Orbiter,TGO)与 Schiaparelli 演示登陆器的质子号运载火箭(Proton Rocket)成功发射。在与火箭分离后,TGO 与 Schiaparelli 预计需要航行7个月才能抵达火星。

ExoMars计划原本由ESA与美国太空总署(NASA)合作,但NASA因为经费问题于2011年退出,RSA后于2013年与 ESA签署合作协议加入该计划。这是RSA所进行的第一项火星探索任务,也是ESA自2003年以来的首次火星任务,其目的是要寻找火星曾经存在生命的可能性,研究其环境与适居性,并逐步实现将火星样本取回的任务。

「如果我们发现火星上有生命,下一步任务就是研究,这会是一种什幺样的生命。」ESA科学家Håkan Svedhem表示。

在抵达火星后,TGO将开始环绕火星运行5年,在距离该星球表面400公里的高度依靠携带的光谱仪、相机等高精度仪器探测大气中的气体类型,以寻找甲烷或与其拥有类似分子构成的化合物的蹤迹,并绘製出甲烷或其他气体的来源图。由于地球上超过90%的甲烷是由生物体产生,因此科学家们认为,确定火星大气中的甲烷是否来自生物活动,将有助于确定火星上是否存在过生命。

而Schiaparelli演示登陆器则将在与TGO分离3天后在火星表面尝试着陆,为2018年第二阶段将发射的火星登陆车做準备。Schiaparelli将负责测试在极端条件下,在火星表面软着陆的各种问题,并尝试在火星表面运行、蒐集及发回数据。科学家还将根据测得的甲烷浓度,确定第二阶段任务的登陆地点,而第二阶段将发射的火星登陆车预计要取得地下土壤样本,以寻找生物存在的迹象。

本次计划虽然由ESA主导,但俄罗斯方面除了负责提供两阶段任务所需的运载火箭外,还要提供第二阶段发射的探测器的着陆系统及部分科学仪器,这也为第二阶段任务能否按计划于2018年实行增添了变数,该任务或将被推迟到2020年。计划的欧洲总承包商Thales Alenia Space航空公司负责人Walter Cugno曾表示,尚未确定能否如期发射火星登陆车:「在欧洲方面,我们有準备好发射的可能性,但从俄罗斯方面来看,似乎有些渺茫。」

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